Les professionnels de la logistique pourront le confirmer : on entend de plus en plus parler des concepts de 3PL et 4PL dans le secteur. En quoi consistent exactement ces abréviations qui peuvent paraitre quelque peu mystérieuses au non-initié(e)s, voire même à certain(e)s initié(e)s ? Explications dans cet article dédié au comparatif 3PL vs 4PL logistique.

Définition de 3PL et 4PL

Commençons par décortiquer l’abréviation PL. Elle signifie tout simplement « prestataire logistique » (party logistics en anglais). Un prestataire est, comme on le sait, un agent faisant partie de la chaîne logistique. Son rôle, de même que les outils et services qu’il utilise ou fournit vont dépendre de la catégorie qui lui est assignée. Et ce sont justement les chiffres 3 et 4 qui déterminent ces catégories mais procédons dans un certain ordre afin de mieux comprendre :

Catégories basiques (1PL et 2PL)

En effet, on retrouve tout d’abord les prestataires 1PL, soit ceux qui font de la logistique en 1 partie. C’est le cas des entreprises qui livrent leurs marchandises directement au destinataire, sans passer par un intermédiaire quelconque. Un fermier qui vend sa production laitière directement aux magasins en est un exemple typique.

On a ensuite les prestataires 2PL ou logistique en 2 parties. Celle-ci implique généralement l’utilisation d’un transporteur. Il peut s’agir d’un transporteur externe ou bien d’un mode de transport disponible au sein de l’entreprise concernée par l’échange. Pour reprendre l’exemple de notre fermier : dans le cas d’une 2PL, il pourra faire appel à un transporteur routier pour livrer son lait.

Catégories élaborées (3PL et 4PL)

Qu’en est-il des catégories 3 et 4 ? D’où vient cette opposition 3PL vs 4PL ? Les prestataires 3PL procèdent en 3 parties. Plus important encore, la 3PL implique une collaboration avec d’autres entités, d’où le nom « logistique tierce partie » utilisée parfois pour cette catégorie. L’entreprise concernée continue de diriger l’ensemble des transactions. Cependant, elle confie les activités spécifiques (telles que le transport, le stockage, le conditionnement, etc.) à ses partenaires (fournisseurs, etc.). Ce qui veut dire que dans l’exemple de notre fermier, celui-ci confie toutes ces activités connexes à d’autres prestataires et sous-traitants au lieu de les prendre en charge lui-même.

Un prestataire logistique 4PL (donc en 4 parties) va encore plus loin. Il prend en charge pratiquement l’intégralité de la chaîne d’approvisionnement, au nom de l’entreprise qui fait appel à ses services. Il peut même orienter les décisions importantes lorsque nécessaire. Toujours dans le cas de notre fermier, un prestataire 4PL pourra le conseiller sur la quantité de lait à produire sur une
durée donnée, en fonction de la demande.

Il existe des catégories ultérieures telles que la 5PL que nous n’aborderons pas ici.

Histoire et évolution de 3PL et 4PL

Les débuts de la logistique 3PL remontent grosso modo aux années 1980. Auparavant, chaque secteur avait tendance à s’organiser et à agir de façon indépendante des autres. Le pilier de cette catégorie de logistique a beau être le transport (comme précédemment expliqué et donc en similarité avec la 2PL)), il y a bien évidemment d’autres composantes en jeu. La réforme de 1980 connue sous le nom de Motor Carrier Act a certainement contribué à créer des partenariats inter-entreprises pour le transport. Celui-ci est également devenu beaucoup plus accessible et moins onéreux. Cependant, le plus important à retenir ici est l’intégration de différentes branches qui constituent la logistique telle que nous la connaissons aujourd’hui.

Quant à la 4PL, elle est née à la fin des années 1990, initialement sur une idée d’Accenture. Celle-ci est une entreprise internationale de conseil et de technologies connue pour son souci du détail et de la rentabilité. Cela peut paraitre banal de nos jours mais à l’époque, l’idée de confier la quasi-totalité de la chaîne d’approvisionnement à une seule entité experte était presque révolutionnaire.

Ce qui veut dire qu’à un niveau purement historique, 3PL et 4PL ne sont pas si différentes l’une de l’autre. Elles visent toutes deux à réduire les coûts et les délais tout en rendant le réseau logistique plus efficace et holistique.

Les services offerts par 3PL

Pour mieux cerner la dynamique 3PL vs 4PL logistique, il convient de faire le point sur les spécificités de chacune de ces modèles de logistique.

Caractéristiques clés des services 3PL

Les 3PL logistics comme diraient les anglophones sont donc avant tout une externalisation des services. Autrement dit, l’entreprise confie un certain nombre de ses tâches à des partenaires spécialisés. Citons notamment :

  • La préparation des commandes
  • La gestion des stocks
  • La gestion des entrepôts
  • L’expédition des produits
  • La gestion des retours (logistique inverse) qui peut comprendre ou non le service client
  • Les opérations douanières avec, entre autres, les courtiers

Avantages et limitations de 3PL

Avantages

  • Le principal avantage de la 3PL est de réduire la charge de travail des entreprises. Celles-ci peuvent se concentrer sur les aspects essentiels ou plus créatifs comme, par exemple, la conception des produits ou l’amélioration des emballages.
  • Les entreprises ne sont plus limitées à leurs propres moyens ou espaces. Elles peuvent élargir leur marge de manœuvre. En faisant appel à des collaborateurs, elles peuvent par exemple bénéficier d’espaces de stockage et même de main-d’œuvre supplémentaires.
  • C’est également une question de proximité qui est en jeu. Trouver des partenaires situés à différents endroits peut vous permettre de vous rapprocher physiquement de vos clients et donc de réduire les délais de livraison. Cela peut même devenir une opportunité pour tester de nouveaux marchés à l’étranger.

Limitations

Les limitations dépendent essentiellement de votre stratégie et des précautions que vous choisirez ou non de prendre.

  • Les coûts initiaux peuvent s’avérer élevés. Il faudra donc faire bien attention aux termes de votre contrat avec vos prestataires.
  • Se rapprocher des clients est une bonne chose. Cependant, vous devez veiller à ne pas être vous-même trop éloigné de vos partenaires, au risque de voir vos frais de transport flamber.
  • Vous pouvez avoir une certaine difficulté à surveiller les opérations, notamment celles relatives à la livraison. Faites donc bien attention à choisir des partenaires fiables et respectueux de leurs engagements.

Comprendre les services 4PL

On en vient donc à l’opposition 3PL vs 4PL.

Différences fondamentales entre 3PL et 4PL

  • Par définition, la 3PL dispose généralement d’une flotte de véhicules et d’espaces de stockage. Ceux-ci constituent ses principaux services. En revanche, la 4PL logistique est là surtout pour remplir une fonction de gestion et de supervision.
  • Hiérarchiquement parlant, la 4PL se situe en quelque sorte « au-dessus » de la 3PL. Elle est impliquée dans le processus décisionnel et la planification des stratégies.

Avantages et limitations de 4PL

Avantages

  • La 4PL permet une homogénéisation du processus. Toutes les tâches essentielles sont supervisées par un seul et même interlocuteur spécialisé.
  • Un réseau 4PL est généralement bien plus développé que les autres modèles de logistique. Souvent, il a même une vocation mondiale (et donc des partenaires internationaux) puisque l’objectif est de raffiner et d’optimiser la chaîne au maximum. Les prestataires en logistique 4PL suivent en général au plus près les dernières tendances et innovations.
  • Il est possible de réduire vos frais pour peu que vous choisissiez un prestataire 4PL rémunéré sur un certain pourcentage des gains réalisés.

Limitations

  • La 4PL peut entrainer une certaine perte de contrôle pour votre entreprise, étant donné que vous confiez la gestion de la chaîne à une entité tierce.
  • Un grand nombre de prestataires 4PL se soucient de l’amélioration du système sans toujours tenir compte des spécificités et attentes de la clientèle.
  • Certains réseaux peuvent être compliqués (et donc coûteux) à mettre en place.

Comparaison de la gestion de la chaîne d’approvisionnement

En quoi consiste concrètement cette opposition 3PL vs 4PL ? Tentons d’y répondre en examinant l’impact de chaque modèle.

Impact de 3PL sur la chaîne d’approvisionnement

  • Diversification des ressources grâce à l’externalisation
  • Augmentation de la pertinence des ressources en question. En effet, les opérations connexes telles que le transport sont confiées à des collaborateurs spécialisés.
  • Augmentation de la productivité pour chacun des agents faisant partie de la chaîne. Chacun devient beaucoup libre de se concentrer sur ce en quoi il excelle.
  • Réduction d’un bon nombre de coûts, puisque chacune des parties prend en charge les ressources dont elle dispose (au lieu d’investir en « territoire inconnu »).

Impact de 4PL sur la chaîne d’approvisionnement

  • Un seul point de contact et de référence pour toutes les parties opérant au sein de la chaîne et donc beaucoup plus de cohérence.
  • Amélioration des services de technologie de l’information sur l’ensemble du réseau logistique. En effet, c’est l’un des objectifs principaux de la 4PL.

Cas d’utilisation : quand choisir 3PL ou 4PL

L’opposition 3PL vs 4PL implique bien évidemment un choix selon le contexte. Voyons comment.

Scénarios idéaux pour 3PL

La 3PL logistique se prête à tout projet pour lequel vous avez besoin de suppléments d’ordre « physique ».

Imaginons que vous soyez un e-commerçant dans le domaine du textile. Vous avez des locaux de taille modeste qui ne suffisent plus à contenir vos marchandises. Vous pouvez alors faire appel à un prestataire 3PL afin de bénéficier de ses locaux (dépôts, entrepôts, etc.).

Il en va de même si votre entreprise ne possède pas de véhicule adapté. Un partenaire spécialisé pourra prendre en charge le transport et la livraison de vos marchandises.

La 3PL fonctionne bien également pour la gestion/préparation des commandes ou encore le conditionnement (le prestataire pourra emballer les produits pour vous).

Scénarios idéaux pour 4PL

Prenons l’exemple de 4PL suivant : vous êtes un exportateur débutant. Vous cherchez à infiltrer de nouveaux marchés comme, par exemple, l’Afrique du Sud à laquelle vous souhaitez vendre des produits cosmétiques. Un prestataire 4PL à vocation internationale pourra vous aider à organiser vos opérations, de l’audit de marché initial jusqu’au dédouanement.

Mais inutile d’aller aussi loin pour bénéficier de ce modèle de logistique. Supposons que vous soyez vendeur de produits agricoles tels que les céréales. Si vous ne savez pas comment réguler la production et redoutez un sur-stockage, un partenaire 4PL peut vous assister. Il peut notamment établir un contrôle sur l’activité des agriculteurs avec lesquels vous travaillez (leur demander de produire/fournir moins, etc.).

Facteurs à considérer pour choisir entre 3PL et 4PL

Votre décision 3PL vs 4PL va largement dépendre des points suivants :

Taille de l’entreprise et besoins logistiques

La plupart des petites entreprises pourront se contenter d’une logistique 1PL et donc tout gérer « en interne » (sans collaboration). Certaines peuvent toutefois être amenées à faire appel à la 3PL en louant, par exemple, les services d’un transporteur.

En fait, la taille de l’entreprise n’aura de sens que si d’autres facteurs tout aussi importants sont pris en compte. Il faudra calculer votre volume moyen d’expédition, évaluer votre aptitude à satisfaire les commandes (y compris vos délais) ou encore analyser vos zones géographiques cibles.

Coût et ROI : analyse financière de 3PL vs 4PL

Faisons simple : si vous souhaitez calculer vos dépenses et ROI (return on investment, soit retour sur investissement), il faudra comparer deux possibilités. Lesquelles ? Celle dans laquelle vous gérez tout de façon interne et celle dans laquelle vous décidez d’externaliser (via la 3PL ou 4PL). L’option à choisir sera, en principe, celle qui vous coûte la moins chère et qui est potentiellement la plus rentable.

Tendances futures et évolution du marché

Voyons maintenant ce que la dynamique 3PL vs 4PL semble promettre pour les années à venir.

L’influence des technologies émergentes sur 3PL et 4PL

Porteurs électriques, exosquelettes, drones, logiciels de gestion des transports… Autant d’innovations de plus en plus présentes en logistique et particulièrement adaptées à la 3PL. Elles contribuent en effet à augmenter la rapidité mais aussi la précision et la qualité de bon nombre d’aspects liés au transport, à l’entreposage, au suivi des commandes, etc.

La 4PL, de son côté, bénéficie des nouveaux potentiels offerts par les technologies connectées et l’intelligence artificielle. La planification et l’évaluation des procédures gagne en exactitude et efficacité.

Prévisions pour le futur de la logistique 3PL et 4PL

On en arrive à un point où l’opposition 3PL vs 4PL peut devenir presque caduque. Les experts prévoient une augmentation de la globalisation en logistique, ce qui veut automatiquement dire davantage de complémentarité. On anticipe également une accélération de l’automatisation et des applications mobiles ainsi que de la diversification des services offerts. Ce à quoi s’ajoute l’esprit logistique verte, soit le souci de combiner modernisation et respect de l’environnement.

Conclusion : faire le meilleur choix pour votre entreprise

Pour conclure ce petit tour d’horizon 4PL vs 3PL, voici un récapitulatif :

Résumé des points clés

  • Le choix d’un modèle de logistique dépendra des specificités de votre entreprise. Taille, mais aussi volume d’activité, capacité maximale, positionnement géographique par rapport aux clients, main-d’œuvre disponible, etc.
  • La 3PL est une solution idéale pour ceux qui souhaitent garder le contrôle tout en déléguant certaines opérations comme le transport ou l’entreposage.
  • La 4PL convient aux entreprises qui recherchent une expertise de pointe. Elle peut certes entrainer une perte de contrôle. Cependant, elle donne la possibilité d’harmoniser l’ensemble de la chaîne et de la doter d’un fonctionnement quasi optimal.

Conseils pour une transition efficace

  • Encore une fois, prenez bien le temps de (re)passer en revue votre entreprise. Vous devez déterminer avec précision vos besoins, capacités, points forts et points faibles.
  • Ne soyez pas ambitieux plus que nécéssaire, du moins au début. Par exemple, évitez les options que vous n’êtes pour le moment pas en mesure de vous offrir (en terme à la fois financier et technologique).
  • Faites appel à des consultants logistiques afin d’obtenir les conseils les plus pertinents et les mieux adaptés à votre cas.

Vous pouvez cliquer pour obtenir des informations sur notre service assistance logistique.

Foire aux questions

Quel modèle de logistique est le mieux adapté pour la gestion des retours ?

Les logistiques 3PL et 4PL sont toutes deux aptes à vous assister pour tout ce qui est relatif aux retours. Ceci dit, de par sa nature, la 3PL est connue pour maintenir davantage de proximité avec la clientèle. Pensez-y donc, notamment en ce qui concerne d’éventuelles réclamations.

Comment savoir si mon prestataire est fiable ?

Comme c’est le cas avec d’autres secteurs, les avis et témoignages des clients vous seront particulièrement utiles. Examinez bien le profil de votre prestataire (références, etc.), à la fois en ligne et physiquement.

Si je comprends bien, la 4PL inclut également la 3PL la plupart du temps ?

Tout à fait, étant donné que la 4PL est un système de gestion globale.